从开源AI到加码区块链,看Facebook背后的新野望

云视角

2019-06-18

科技云报道原创。

正所谓祸兮福所倚,福兮祸所伏,昔日被负面缠身的Facebook开始活跃在区块链和开源领域,或许是因为数据泄露给了Facebook转型的契机。

Facebook这家社交公司如今不仅将触手伸向了开源AI,更加码区块链,如此看来Facebook更希望自己是一个“科技公司”而不是“网络公司”。

Facebook的基础设施现在每月为其整个应用和服务系统上超过27亿用户提供服务。但随着工作负载的增长,单靠通用处理器已经无法满足这些系统的需求,这就需要开发出专门的加速器和整体的系统级解决方案来提高性能、功率和效率。

在今年的开放计算项目全球峰会上,Facebook开源了全新的AI硬件。此次开源的技术包括了面向训练的Zion、面向推理的Kings Canyon及面向视频转码的Mount Shasta,堪称“技术大礼包”。

其重要意义在于,这是Facebook首次明确地表达出了从消费硬件到基础设施的转型姿态。

在升级的背后,不难看到Facebook全力构建产业基础架构的雄心。不过,它也并不那么突出,因为谷歌、IBM、苹果等在内的巨头们也相继加入了硬件开源的大军,有的甚至比Facebook还早。

一场与智能基础硬件有关的战意,似乎在这个春天悄然而至。

AI基础设施领域的“后发先至”

一家以网络社交起家的公司为何要专注在技术,特别是AI这类科技前沿领域?

扎克伯格给出的解释是,“我们研究AI,是因为我们认为更加智能的服务用处更大。AI能够帮助Facebook更加了解用户需求。”

为此,Facebook在开发AI上采取了与其他科技巨头并不相同的方式——成立了两个相对独立的AI实验室开展研究:

一个是Facebook’s Artificial Intelligence Research,简称 FAIR,由AI领域最有成就科学家之一的Yann LeCun领导。

一个是Applied Machine Learning,简称AML,由经验非常丰富的机器学习领域的专家Joaquin Candela领导。

这两个部门有着不同的分工:FAIR主要致力于AI基础科学和长期项目的研究,AML 则主要从事将AI科研成果应用到产品中的工作。

谈起Facebook的AI,可以追溯到2012年。这一年,Facebook收购了以色列的面部识别公司Face.com,之后两年推出了一款名为DeepFace的面部识别技术。

据悉,DeepFace技术可以不受拍摄者拍摄角度影响,即可进行精准的面部识别,同时这一准确率现已达到97.25%。

之后,Facebook开始在语音识别、语义理解和机器翻译方面不断深入。

2015年8月,Facebook公开了一个名为“Moneypenny”(简称M)的人工智能助理项目,它可以帮助用户完成一些信息咨询类工作,比如能完成预定酒店、购物等工作。

2016年Facebook发布了文本理解引擎“Deep Text”,可以用接近人类的精准度,每秒理解几千个帖子的覆盖20多种语言的文本内容。DeepText将部署在Facebook的各项服务中,帮助其为用户提供更好的相关文章和服务推荐。

Facebook先天的社交基因和庞大用户群体给了AI良好的生长土壤,对它来说,其机器学习系统每天要处理超过200万亿次的预测和50亿次的翻译,积累了领先的技术优势和应用场景,将这些资源通过开源形式进行共享,能够帮助整个AI产业链造更强大的生命力。

另外,谷歌、亚马逊、苹果等已经在AI基础架构领域全面铺开,并打响技术基础设施的争夺战,技术开源自然迫在眉睫。

为了在AI基础设施领域迅速缩小与谷歌、IBM等的差距,Facebook通过开源壮大自身生态系统,为开发者们注入基础技术、硬件和生态能力,从而有意在技术上形成“后发优势”,与其他科技巨头一争高下。

从AI到区块链的“野望”

如果说Facebook在AI领域只是追赶着,那么区块链则极有可能成为支撑Facebook基础设施的重要支柱业务,其也意欲成为这一领域的领跑者。

去年,Facebook宣布了其15年来最大的高管人事变动,新增了区块链部门。通过此次人事任命,Facebook将旗下WhatsApp、Messenger、Instagram三个应用程序连接起来。

这些服务将继续作为独立应用运行,统一的只是基础技术和设施。同时,Facebook正在为WhatsApp开发加密货币,成为Facebook在区块链领域的试水。

今年2月,扎克伯格因为数据泄露事件就开始认真评估区块链的潜力,希望通过区块链的去中心化,允许互联网用户在不依赖第三方的前提下,通过一套凭证系统登录各种服务。

扎克伯格在接受哈佛大学法学教授乔纳森·齐特林(Jonathan Zittrain)的视频采访时表示,区块链技术的应用将成为Facebook等社交媒体巨头单点登录应用的有力替代品。

最近,Facebook已在瑞士设立了一家名为Libra Networks的加密公司,它与Facebook的Libra项目相关联。

Libra的英文原意是天秤座,也是 Facebook进军加密世界的项目代号,该项目旨在建立一个基于稳定币的支付网络,公司计划开发自己的与美元挂钩的稳定币。

此外,它还正与金融公司、Visa和万事达卡等电子商务公司进行谈判,以支持其支付服务。

对此,有声音认为,如果Facebook操作正确,即使是一个中心化的稳定币系统,加上庞大的用户群,也有可能为支付领域带来新的创新理念。

这一计划将点燃美国所有主要金融科技和金融机构的热情,未来可能会引发传统金融业的巨变。

也有人认为, Facebook如果保留了对其稳定币的控制权,再加上其对用户个人信息和信用的掌控,完全可能整合成为支付行业的超级怪兽,这和区块链的去中心化和加密理念是背道而驰的。

尽管区块链技术诞生于数字货币,但我们不能仅仅将其看作发币工具,而是要循着它优质的底层逻辑,探索更多其他的应用。

从这个角度来看,Facebook在区块链上的布局走对了一步。Facebook布局区块链技术仅仅只是当下全球科技巨头拥抱区块链技术的一个缩影。

未来,随着更多企业在区块链应用层面的探索,“区块链+”将形成一个全新的行业类型,从而将现有的行业发展带入到一个全新的发展状态。

尽管种种迹象都表明Facebook即将在区块链领域有大动作,但到目前为止并未看到实质性的进展。

当然,Facebook向区块链的转型并不意味着放弃AI等其他前沿技术,只会用区块链去补充其他的技术,只有多线并进才能让技术发挥最大的功能。

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